Pistas para encontrar al Águila Harpía en Panamá


Por Karla M. Aparicio U. (2002)

Karla M. Aparicio U.

Karla M. Aparicio U.

Introducción

Por lo general, la mayor información que circula sobre el Águila Harpía (Ave Nacional de la República de Panamá), está escrita en otros idiomas y las personas de habla castellana tienen que conformarse en observar las impresionantes y bonitas fotografías del ave sin entender bien de qué se trata el asunto. El presente documento responde a la necesidad de difundir el poco conocimiento que se tiene hoy día sobre el Águila Harpía, expresado en un lenguaje sencillo para todas aquellas personas que en algún momento puedan ayudar a aumentar su conocimiento sobre esta ave.

Esta documentación constituye, además, el material de apoyo del curso de capacitación titulado “Conservación del Águila Harpía”, cuya finalidad es capacitar, reflexionar y entrenar a residentes de comunidades rurales con herramientas que permitan obtener información sobre el estado y situación de la especie en Panamá, a la vez que se concientizan en su conservación.


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1.¿De dónde salió el nombre de Harpía?

Harpía deriva de la palabra griega harpe que según la mitología representaba a un ave de presa como monstruo volador con afiladas garras, rostro de mujer y cuerpo de zopilote, cuyos excrementos emitían olores desagradables y dañaban todo lo que tocaba.
Los biólogos la llaman Harpia harpyja y pertenece a la familia Accipitridae, donde se encuentran otras especies de gavilanes, águilas y elanios. Es llamada comúnmente Águila Harpía, Águila Arpía, Águila Real, Águila Monera, y Sulubagi (en lenguaje kuna).

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2. ¿Cómo son sus plumas?

Adultos: Se caracterizan por una cresta (copete o penacho) de color negro terminada en dos puntas; pico negro; el ojo tiene el iris de color chocolate pero en ocasiones es amarillo; cabeza y cuello grises; pecho negro; abdomen blanco y muslos barreteados de negro. Por encima, las alas y la cola son negras y por debajo, la cola tiene tres franjas blancas intercaladas con franjas negras; patas amarillas y uñas negras.

En vuelo, las alas son anchas y redondeadas y las plumas terminan en forma de dedos, lo cual es típico de otras águilas; además tiene una cola alargada.

Juveniles: Cuando están recién nacidos, son de color blanco, pero a medida que van creciendo, por encima las alas se tornan de color gris veteado con negro y la cresta, cabeza, cuello, pecho continúan de color blanco; los ojos y pico son negro; las patas son amarillas y la cola tiene 10 franjas delgadas e irregulares. Poco a poco, la cabeza, cuello y pecho se tornan grises y podrán pasar hasta cuatro años para que un juvenil adquiera el plumaje de adulto.


 

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3.¿Qué tamaño tienen?

Como todas las aves rapaces, las hembras son más grandes que los machos.
Un águila hembra adulta puede sobrepasar el metro de longitud (1.08 m) y pesar 18 lb, mientras que un macho adulto puede medir cerca del metro (0.96 m) y pesar 11 lb, como fue el caso de “Chagres”, un macho adulto en Panamá.

La envergadura (extensión) con las alas abiertas o extendidas, es la distancia desde la punta de un ala a la otra va entre 1.83 a 2.24 m.

En Panamá, “Chava” un águila macho joven de aproximadamente un año y medio pesó 9 lb y su envergadura era de 1.75 m, mientras que “Panamá”, una hembra joven de aproximadamente 6 meses de edad midió cerca del medio metro de altura (0.54 m) y pesó 7 lb.


 

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4. ¿Qué comen?

El Águila Harpía se alimenta principalmente de mamíferos arbóreos y otros animales, como:

Perezosos, principalmente adultos de perezosos de 2 dedos y juveniles de perezosos de 3 dedos

Diferentes especies de monos

Aves grandes

Un número menor por zarigüeyas, puercoespines, agutis y cusumbís

Los juveniles son alimentados los primeros meses por los adultos, que le llevan la comida al nido; en la base del árbol nido se pueden encontrar egagrópilas, las cuales son “bolitas” de pelos, uñas, dientes y huesos (cráneos, mandíbulas, costillas, entre otros) que son partes de las presas que las Águilas Harpías no pueden digerir y que entonces regurgitan y van a parar al suelo.

Si no ha llovido, también se podría encontrar heces frescas (color blanco y líquidas) en las hojas de los platanillos (Heliconias) y demás arbustos en la base del árbol nido. Después de un año de edad del juvenil, la cantidad de huesos y egagrópilas en la base del árbol nido empiezan a disminuir puesto que el juvenil se está moviendo a otros sitios cercanos al árbol nido y los adultos le llevan el alimento a esos sitios.


 

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5. ¿Dónde viven?

• En ecosistemas boscosos desde el sur de México, por Centro América, hacia Sur América a través de la cuenca del río Amazona hasta el norte de Argentina.

• En Panamá, se encuentra en las extensas regiones boscosas de tierras bajas y estribaciones a lo largo de la vertiente del Caribe.

Mapa Panama
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En la actualidad, algunas localidades en donde se ha verificado la especie son:

a) En Bocas del Toro: Parque Internacional La Amistad y el Parque Nacional Palo Seco. Las probabilidades de registrarla en la Comarca Ngöbe Bugle son altas.

b) En Veraguas: Parque Nacional Santa Fe y área de amortiguamiento.

c) En Coclé: Sector noroeste

d) En la provincia de Colón: Área Protegida San Lorenzo y Nombre de Dios.

e) En la provincia de Panamá: Parque Nacional Chagres.

f) Comarca de Kuna Yala

En la provincia de Darién: Tortí, río Chucunaque, Parque Nacional Darién y en su área de amortiguamiento.
El resto de la distribución es incierta, con algunos informes de posibles registros en otras partes del Atlántico panameño, pero aún sin confirmar.


 

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6. ¿Cómo se reproducen?

6.1 ¿Cuándo se reproducen?
Las aves de presa, como depredadores, ocupan el nivel más alto en la cadena alimentaria, tienen grandes ámbitos de hogar y generalmente baja densidad poblacional.

Por información de animales en cautiverio, se conoce que las Águilas Harpías pueden sobrevivir por más de 40 años y las hembras están listas para poner sus primeros huevos a los 4 años y medio de edad.

6.2 ¿Cuántos huevos ponen?
El Águila Harpía tiene uno de los ciclos reproductivos más largo documentado para un ave. Ponen de 1 a 2 huevos, pero en la mayoría de los casos sólo uno sobrevive, mientras que el otro se descompone, se rompe y pasa a ser material del nido.

El periodo de incubación del huevo suele durar entre 53 y 58 días (casi 2 meses) y la hembra adulta realiza el 97 % de la incubación, mientras que el águila macho la provee de alimento.

6.3 ¿Cada cuánto tiempo tienen crías?
Se estima una duración de 34-35 meses (casi 3 años) entre el nacimiento de un juvenil y otro, aunque en Panamá, una pareja de águilas tuvo otra cría en un periodo de 2 años.
6.4 ¿Dónde construyen sus nidos?
En árboles emergentes que pueden alcanzar hasta 60 m construyendo el nido entre 16 a 50 m. En Panamá, las águilas prefieren árboles como el Cuipo, la Ceiba y el Frijolillo, que no tienen importancia maderable.

6.5 ¿Cómo es su nido?
Ambas águilas adultas contribuyen en la construcción del nido. Este es de una gran estructura que por lo general mide más de 1 m de ancho. En Panamá, un nido que ha sido re-utilizado por una pareja de Águilas Harpías midió 1.70 x 1.90 m.

El nido es construido en la bifurcación entre el tronco principal y las ramas principales orientadas horizontalmente; por tal razón, la Ceiba parece ser ideal como árbol nido, no sólo porque tiene enormes ramas horizontales, donde un juvenil de Águila Harpía puede moverse, sino también porque el tronco se abre en forma de “T”, justo arriba del dosel del bosque, lo que ofrece un buen soporte al enorme nido y permite la fácil aproximación de las águilas adultas.


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Águila Crestada (Morphnus guianensis) por John Gerrard Keulemans [Public domain], via Wikimedia Commons

7. ¿Con quién se podría confundir?

Los adultos son inconfundibles, pero los juveniles pueden ser confundidos con el Águila Crestada (Morphnus guianensis), la cual es de:

• Menor tamaño (0.79-0.89 m).
• Silueta delgada y pico menos fuerte.
• Patas más delgadas y largas.
• Cresta terminada en una sola punta.


 

8. ¿Qué tan lejos vuelan?

Las águilas están listas para volar a los 160-180 días (5 a 6 meses); después van expandiendo su ámbito muy lentamente, mientras quedan en el área circundante al nido en espera de las atenciones de los padres hasta obtener la independencia alrededor de los 30 meses de edad, es decir a los 2 años y medio.

La distancia de dispersión por pareja de Águilas Harpías es de 45 a 79 Km2 en Venezuela y de 10 a 63 Km2 en Panamá.


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9. ¿Por qué está amenazada?

 

Águila Harpía, Águila Arpía, Águila Real

En Panamá y a lo largo de su distribución las principales amenazas podrían resumirse de la siguiente manera:
• El avance de los asentamientos humanos que perjudican la integridad del bosque

• La extracción maderera y las actividades mineras

• La cacería furtiva


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10. ¿Cuál es su situación en Panamá?

¿Cuál es su situación en Panamá?

Nacionalmente, el Águila Harpía es considerada como una especie en peligro de extinción. Internacionalmente, está amparada por organizaciones como la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) y el Convenio sobre Comercio Internacional de Especies amenazadas de Fauna y Flora Silvestre (CITES).


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11. ¿Qué pasa si se mata o captura a un Águila Harpía?

La ley No. 18 del 10 de abril de 2002 declara al Águila Harpía como el Ave Nacional de la República de Panamá. Cuenta con cuatro artículos y el tercero establece multas de hasta B/. 5,000.00 para el que capture, trafique, cause daño o muerte a los adultos o a sus crías, huevos y nidos.

 

 


 

Agradecimiento:

A todas la personas e instituciones de que alguna u otra manera han apoyado esta investigación desde 1993 al presente. A Belkys Jiménez y a Eduardo Álvarez C., por la revisión técnica. A los artistas: Alberto Castillo, Darién Montañés, Kike Arnal, Jerry Bauer y Carmen Hidalgo por la contribución de sus ilustraciones y fotografías. En la ANAM, a Fernando Ortega. A Beatriz Schmitt por sus ideas que mejoraron la presentación de este documento y a Glenda Bonamico por la revisión del texto. Finalmente, a la Sociedad Audubon de Panamá y a todos sus miembros, por su apoyo.

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